Aller au contenu principal
Delegates of the first Assembly turn around on their seats and look towards the back of the room.

La Société des Nations se composait de trois organes principaux. L'Assemblée, où tous les États membres étaient représentés sur un pied d'égalité ; le Conseil qui était composé de membres permanents et non permanents ; et le Secrétariat qui effectuait le travail quotidien au siège de la Société à Genève, en Suisse. Divers organes auxiliaires ou subsidiaires ont également été créés au fil du temps pour permettre à la Société d'accomplir son travail.

L'Assemblée

L'Assemblée était le principal organe représentatif de la Société des Nations. Il était composé de délégués de tous les États membres, également représentés : chaque État disposait d'une voix, sans distinction géographique, démographique ou économique.

Les fonctions de l'Assemblée étaient très larges. Selon le Pacte, il pouvait s'occuper de "toute affaire relevant de la sphère d'action de la Société et affectant la paix du monde". Outre ces fonctions générales, l'Assemblée avait également des compétences spécifiques. Par exemple, il était chargé d'approuver l'admission de nouveaux membres et d'amender le Pacte. L'Assemblée a également adopté le budget de la Société, qui était financé par tous les États membres en fonction de leur situation économique et financière.

Les décisions de l'Assemblée étaient fondées sur la règle de l'unanimité : sauf dans les cas expressément prévus par le Pacte, toutes les décisions nécessitaient l'accord de tous les États membres présents à la réunion.

En session

L'Assemblée se réunit au moins une fois par an en session ordinaire, normalement en septembre. En cas de besoin, il pourra se réunir à tout moment à la demande d'un ou plusieurs membres s'il est approuvé par la majorité des États membres. Cela s'est produit par exemple en 1926, lorsque l'Allemagne a demandé son admission dans la Société.

Les délégués se réunissaient toujours à Genève. Avant la construction du Palais des Nations, les séances se tenaient dans deux bâtiments différents situés au centre-ville : la Salle de la Réformation (de 1920 à 1929) et le Bâtiment électoral (de 1930 à 1936). Des sessions extraordinaires ont eu lieu au Pavillon du désarmement, un bâtiment adjacent au premier siège de la Société à Genève, aujourd'hui connu sous le nom de Palais Wilson. L'Assemblée a commencé à se réunir au Palais des Nations en 1937.

Toutes les voix sont entendues

L'Assemblée de la Société des Nations était sans précédent : elle a donné, pour la première fois, aux petits et moyens États l'occasion de faire entendre leur voix sur les enjeux mondiaux et de participer régulièrement aux discussions diplomatiques. Les réunions étaient ouvertes au public et à la presse. A l'époque, c'était très innovant.

Les délégués pouvaient faire leurs déclarations dans n'importe quelle langue, à condition de fournir une traduction de leur discours en français ou en anglais, les deux langues officielles de la Société. Dans les années 1930, un système d'interprétation téléphonique a été installé dans la salle de l'Assemblée. Il a permis aux délégués d'écouter l'interprétation simultanément au discours original.

 

Le Conseil

Comme l'Assemblée, le Conseil s'occupait de toute question entrant dans le domaine d'action de la Société des Nations ou affectant la paix mondiale. A cet égard, l'Assemblée et le Conseil ont des compétences similaires. Les deux organes devaient travailler en parallèle, assurer le suivi des questions soulevées par les États membres. Cependant, le Conseil avait aussi des fonctions particulières : il élaborait par exemple des plans de réduction des armements et était chargé de toutes les questions concernant les territoires sous mandat. Certains traités internationaux confèrent également des fonctions particulières au Conseil, comme la tutelle de la Ville libre de Dantzig, les traités des minorités ou l'administration du Territoire de la Sarre.

Le Conseil était composé de membres permanents et non permanents. En 1920, les quatre membres permanents étaient l'Empire britannique, la France, l'Italie et le Japon. Les membres non permanents sont élus par l'Assemblée pour un mandat de trois ans. La composition du Conseil a varié au fil du temps. Lorsqu'il s'est réuni pour la première fois le 16 décembre 1920, il y avait quatre membres non permanents. Cependant, leur nombre a augmenté dans les années suivantes à 6 en 1922, 9 en 1926, 10 en 1933 et 11 en 1936.

La logique derrière la représentation limitée du Conseil et la présence des grandes puissances était d'assurer une prise de décision rapide et efficace. Le Conseil se réunit normalement trois à quatre fois par an, mais il peut être convoqué à tout moment par le Secrétaire général à la demande de tout État membre.

Les décisions étaient prises à l'unanimité. Cette règle a été introduite pour respecter la souveraineté des États membres. La Société des Nations n'était pas censée être une organisation « supranationale ». Il a été conçu comme un espace de conciliation et de compromis.

Les réunions du Conseil pourraient être publiques ou privées (c'est-à-dire limitées aux délégués). Dans les deux cas, les procès-verbaux des débats ont été publiés. Cette transparence des travaux du Conseil s'appliquait également à l'Assemblée et était considérée comme un élément clé du principe de diplomatie ouverte contenu dans le Pacte. Cela signifiait que les journalistes et le public pouvaient assister aux réunions.

Le secretariat

La section d'information du Secrétariat de la Société des Nations.

Le Secrétariat était l'organe administratif de la Société des Nations. Il était composé de fonctionnaires internationaux dirigés par un secrétaire général. Le Secrétariat a été temporairement établi à Londres avant de déménager à son siège à Genève. Il a d'abord été installé à l'Hôtel National (bâtiment connu aujourd'hui sous le nom de Palais Wilson) de 1920 à 1936 et au Palais des Nations de 1936 à 1946.

Le Secrétariat était chargé de préparer les travaux des différentes instances, de veiller au bon déroulement des réunions et de suivre les décisions prises par les États membres. Parmi ses fonctions, le Secrétariat a également collecté et publié tous les traités signés par les États membres pour assurer la transparence de la diplomatie internationale.

La création d'un secrétariat international était considérée comme l'un des aspects les plus novateurs de la Société. Les fonctionnaires du Secrétariat sont responsables devant le Secrétaire général et ne peuvent solliciter ni recevoir d'instructions d'aucun gouvernement. Dès 1932, les officiels font une déclaration de fidélité à la Société. Le Pacte précisait également que tous les postes au sein du Secrétariat étaient « ouverts de manière égale aux hommes et aux femmes ». Cette disposition pionnière a été adoptée grâce aux efforts de lobbying des groupes féministes lors de la conférence de paix de Paris.

Le Secrétaire général était le chef de la Société des Nations. Il était responsable de la direction générale des travaux du Secrétariat. Il a nommé et révoqué tous les fonctionnaires du Secrétariat (sous réserve de l'approbation du Conseil). En cas de crise, le Secrétaire général pouvait convoquer une réunion du Conseil et, en cas de différend, il communiquait avec toutes les parties pour en faciliter l'examen ou le règlement.

Les secrétaires généraux de la Ligue étaient Sir Eric Drummond (Royaume-Uni, 1920-1933), Joseph Avenol (France, 1933-1940) et Sean Lester (Irlande, 1940-1946).

Organisations auxiliaires de la Société

La Société était également composée d'organes subsidiaires créés par le Pacte ou établis par l'Assemblée et le Conseil. Ces entités – appelées « organisations », « commissions », « instituts » ou « comités » – préparent les travaux des organes principaux et, dans certains cas, donnent des avis sur des questions spécifiques.

La composition des comités et commissions et le nombre de leurs membres variaient selon leur mandat. Certaines, comme la Commission consultative permanente pour les questions militaires, navales et aériennes, étaient composées d'experts militaires nommés par les gouvernements concernés. D'autres, comme la Commission permanente des mandats, sont composées d'experts nommés pour leurs qualifications, quelle que soit leur nationalité.

En outre, la Société des Nations a créé des organisations techniques pour faciliter la coopération internationale dans des domaines spécifiques. Parmi ces organisations figuraient l'Organisation économique et financière, l'Organisation des communications et du transit, l'Organisation de la santé et l'Organisation de coopération intellectuelle. Tous ont joué un rôle important et, dans certains cas, ont ouvert la voie à la création d'agences, de fonds et de programmes des Nations Unies.

Comme Cordell Hull, secrétaire d'État américain, l'a noté en 1939 : « la Société des Nations a été responsable du développement de l'échange mutuel et des discussions d'idées et de méthodes dans une plus grande mesure et dans plus de domaines d'activité humanitaire et scientifique que n'importe quelle organisation dans l'histoire."

A group of men sitting around a table in a black and white photograph. On the wall behind the group are several large posters and maps.

Autres organisations associées à la Société

L'Organisation internationale du travail (OIT) et la Cour permanente de Justice internationale (CPJI) étaient toutes deux indépendantes de la Société des Nations, bien que leur budget soit intégré au budget général de la Société et adopté par l'Assemblée.

 

L'Organisation internationale du travail (OIT)

Comme la Société des Nations, l'OIT a été créée lors de la Conférence de paix de Paris en 1919 sur la base qu'«une paix universelle et durable ne peut être établie que si elle est fondée sur la justice sociale». Sa fonction principale était d'encadrer et de contrôler l'application des règles internationales concernant les conditions de travail. Les principaux organes de l'OIT étaient le Conseil d'administration, la « Conférence », et le Bureau international du Travail (le Secrétariat de l'OIT). La particularité de l'OIT est sa représentation dite « tripartite ». Contrairement à la Société des Nations, trois catégories de délégués étaient représentées : les gouvernements, les employeurs et les salariés (ou, à l'époque, les ouvriers). La première convention adoptée par l'OIT en 1919 limitait la durée du travail dans les entreprises industrielles. Depuis lors, ses activités se sont poursuivies sans interruption et l'OIT est devenue la première institution spécialisée des Nations Unies en 1946.

La Cour Permanente de Justice Internationale (CPJI)

La CPJI a été créée par la Société des Nations en 1921. Elle était située à La Haye, aux Pays-Bas. La CPJI était composée de 15 juges et pouvait trancher des affaires contentieuses au niveau de l'État en prononçant des jugements ou en donnant des avis consultatifs. Sa juridiction obligatoire ne s'applique qu'aux États qui ont accepté l'article 36 du Statut de la Cour. La CPJI a rendu 32 arrêts et 27 avis consultatifs au cours de son existence. La Cour a officiellement cessé d'exister en 1946. Cependant, le Statut de la Cour internationale de Justice (CIJ) - adopté avec la Charte des Nations Unies lors de la Conférence de San Francisco en 1945 - a reproduit le Statut de la CPJI sous une forme presque identique.