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Signature of the members of the commission on the League of Nations at the Paris Peace Conference

Lorsque la Société des Nations a été créée en 1919, il n'y avait pas eu de précédent d'organisation internationale pour le maintien de la paix. Pourtant, l'idée d'organiser le système international pour éviter la guerre était déjà très ancienne.

Depuis le XVIe siècle, de nombreux penseurs avaient conceptualisé des schémas pour assurer la paix par la création d'instances représentatives internationales, le respect du droit international, l'arbitrage ou encore la création d'une police internationale. La liste des auteurs de ces plans de paix a transcendé le temps et les frontières. Parmi eux se trouvaient Emeric Crucé, Hugo Grotius, William Penn, l'abbé de Saint Pierre, Jean-Jacques Rousseau, Immanuel Kant et Jeremy Bentham.

Coordination transfrontalière accrue

Au cours du XIX e siècle, divers développements ont intensifié les interactions entre les États et ont contribué à l'avancement de ces idées.

D'un point de vue politique, le "Concert de l'Europe " issu du Congrès de Vienne est souvent considéré comme une étape importante dans l'évolution de la coopération multilatérale. Il fait référence au système informel de concertation entre les grandes puissances européennes qui a vu le jour après la guerre napoléonienne. Il reposait sur l'organisation de conférences internationales et accoutumait les gouvernements à la pratique des réunions de haut niveau avant l'éclatement des conflits.

Dans le même temps, les développements techniques et scientifiques induits par la révolution industrielle ont poussé les États à accroître leur coopération. Les premières administrations internationales ont été créées grâce à l'amélioration des communications et des échanges économiques. Si les premières organisations internationales – la Commission centrale pour la navigation sur le Rhin (1815) et la Commission du Danube (1856) – ont été créées pour réglementer la navigation fluviale, l' Union télégraphique internationale (1865), le Bureau international des poids et mesures (1875 ) et l' Union postale universelle (1878) illustrent la nécessité d'une internationalisation des normes dans le domaine de la coopération technique.

A group photo with around 80 persons. They are holding a banner written "XV Congresso Universale Della Pace"

Le mouvement pour la paix grandit

La seconde moitié du XIXe siècle marque également l'émergence du mouvement pacifiste international. A la fin du siècle, certains pays avaient des dizaines, voire des centaines d'associations ou de sociétés nationales pour promouvoir la paix. Bien qu'ils aient soutenu différentes approches pour parvenir à une paix durable, ils ont tous vu la nécessité de s'organiser dans des systèmes internationaux. Les contacts entre les groupes pacifistes nationaux aboutirent à la création du Bureau international de la paix (BIP) en 1891. Le BIP agissait comme une « fédération » et supervisait l'organisation de congrès internationaux qui coordonnaient l'action des mouvements nationaux.

Au cours de la dernière décennie du XIXe siècle, l'intérêt pour l'arbitrage comme moyen de prévenir les guerres s'est accru. L'Union interparlementaire (UIP), fondée en 1889 par William Randall Cremer et Frédéric Passy, avait pour but de faciliter les contacts entre parlementaires de différents pays pour promouvoir l'arbitrage international et la paix.

Les Conférences de La Haye tenues en 1899 et 1907 sont souvent considérées comme les premières tentatives d'établir des mécanismes internationaux de règlement pacifique des différends. La Conférence de 1899 a adopté la Convention pour le règlement pacifique des conflits internationaux, qui a créé la Cour permanente d'arbitrage. La Conférence de 1907 a réuni 44 États, ce qui représentait la grande majorité des pays qui existaient à l'époque et a conduit à l'adoption du principe de l'arbitrage obligatoire.

La première guerre mondiale (1914-1918)

A portrait of former US president Woodrow Wilson. The photo is signed by him.

 

La barbarie de la guerre a prouvé de façon convaincante qu'une organisation internationale était nécessaire pour maintenir la paix. Ainsi, l'idée de la Société des Nations a progressivement gagné le soutien d'individus et d'organisations pendant le conflit. Différentes personnalités, groupes et associations – comme la Fabian Society ou le Bryce Group en Grande-Bretagne, la Ligue des droits de l'homme en France et la League to Enforce Peace aux États-Unis – ont promu le concept. Différents programmes ont également circulé dans d'autres pays, comme les Pays-Bas, l'Italie, l'Allemagne et l'Autriche.

Cependant, l'initiative la plus influente a été présentée par le président américain Woodrow Wilson : dans son discours des « quatorze points », prononcé le 8 janvier 1918, Wilson a appelé à établir un accord de paix basé sur la diplomatie ouverte, la liberté de navigation, le libre-échange et le désarmement. Son dernier point était la formation d'« une association générale des nations ». Ces idées n'étaient pas nouvelles mais, avec le soutien ouvert du président américain, la création d'une Société des Nations est devenue une priorité politique.

À la fin des hostilités, la Société des Nations faisait partie intégrante de l'agenda de Wilson alors qu'il traversait l'Atlantique pour participer à la Conférence de paix de Paris. Les chefs des autres puissances victorieuses étaient plus circonspects sur le projet. Cependant, nombre d'entre eux avaient formé des commissions gouvernementales spéciales pour étudier la question. Mettre en place une organisation pour éviter la guerre n'était plus considéré comme un rêve utopique, c'était devenu une nécessité.

 

La rédaction du pacte

En 1919, les puissances victorieuses se réunissent à Paris pour négocier les accords de paix. C'est lors de la Conférence de paix de Paris que le Pacte a été adopté. Le document fondateur de la Société n'était pas un traité international en soi. Il a été inclus dans le traité de Versailles qui a mis fin à l'état de guerre entre l'Allemagne et les puissances alliées, et tous les autres traités de paix signés dans la capitale française.

Le Pacte a été rédigé par un comité ad hoc, composé de 18 membres (issus de 13 délégations) et présidé par le président américain Woodrow Wilson. Wilson était un fervent partisan de la Société des Nations et a joué un rôle clé lors des négociations à Paris. Cependant, le "Comité de la Société des Nations" comprenait également d'autres ardents promoteurs de la Société. Dans la délégation française, Léon Bourgeois avait déjà été l'un des protagonistes des Conférences de La Haye tenues en 1899 et 1907 et publié "Pour la Société des Nations" en 1909. En 1920, Bourgeois reçut le Prix Noble de la Paix, conjointement avec Woodrow Wilson.

Dans la délégation britannique, Lord Robert Cecil avait déjà fait circuler un projet de création d'une organisation internationale pour le maintien de la paix lorsqu'il était membre du Cabinet britannique en 1916. L'autre représentant de l'Empire britannique, Jan Smuts, était l'auteur de une brochure influente « La Société des Nations : une suggestion pratique », publiée en décembre 1918. D'autres membres du Comité deviendront les protagonistes des travaux de la Société dans les années suivantes, tels que Paul Hymans, Epitacio Pessoa, Wellington Koo, Vittorio Scialoja, le vicomte Chinda et Eleftherios Venizelos.

Les travaux du Comité commencèrent en janvier 1919 et le Pacte fut adopté le 28 avril 1919. Les négociations furent parfois tendues et l'architecture de la nouvelle organisation résulta d'une série de compromis.

Officiellement, la Société des Nations a commencé ses activités le 10 janvier 1920, lors de l'entrée en vigueur du Traité de Versailles. Bien que Wilson ait joué un rôle central dans le processus de création de la Société des Nations, il n'a pas été en mesure d'obtenir la majorité nécessaire au Sénat américain pour la ratification du Traité de Versailles. En fin de compte, les États-Unis n'ont jamais rejoint l'organisation.

A group of persons sitting inside a room, their signatures are shown below the picture