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A black and white photography of the League of Nations Council: Three rows of delegate are gathered around a large table, all looking towards the camera.

L'histoire de la Société des Nations peut être examinée sous différents angles, et elle est parfois divisée schématiquement en trois périodes. Le premier est associé aux années de formation de la Société. Cette période est marquée par des tensions politiques et des divergences entre grandes puissances sur le rôle de l'organisation après la défection des États-Unis.

La deuxième période couvre la seconde moitié des années 1920 et est marquée par une forme d'optimisme. Enfin, la Société a semblé en mesure de répondre aux espoirs et aux attentes suscités par sa création. L'adhésion de l'Allemagne en 1926 et la participation croissante des dignitaires aux réunions tenues à Genève témoignent du rôle central de la Société sur la scène internationale. L'esprit de coopération qui a marqué cette période est souvent associé à « l'Esprit de Genève ».

La troisième période de l'histoire de la Société des Nations a été déclenchée par les tensions politiques et sociales croissantes des années 1930 qui ont suivi l'effondrement de la bourse de Wall Street en octobre 1929. La peur et la méfiance ont remplacé l'esprit de coopération des années précédentes. La Société n'est pas intervenue après l'occupation de la Mandchourie en 1931 et l'invasion de l'Abyssinie (Éthiopie) par l'Italie en 1935. Cela a non seulement affecté la crédibilité politique de la Société, mais a également marqué l'effondrement du système de sécurité collective.

En 1933, l'Allemagne nazie se retire de la Société. Ceci, et l'échec de la Conférence mondiale sur le désarmement (1932-1934), affaiblirent considérablement la Société. L'organisation n'a pas été en mesure de contenir la détérioration du système international qui a conduit au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale.

Interventions réussies

Cette vision schématique de l'histoire de la Société peut être nuancée. Sur le plan politique, la Société a abordé de nombreux problèmes au cours des années 1920, parfois avec un grand succès. Ce fut le cas avec le différend des îles Åland en 1921 et l' incident de la frontière gréco-bulgare en 1925. Cependant, d'autres cas ont mis en évidence les limites de la Société pour régler les différends où les intérêts d'une grande puissance étaient directement impliqués. Ce fut le cas pour le différend sur Vilna en 1921 ou l'incident de Corfou en 1923.

Malgré les tensions politiques, la Société contribue au règlement des différends des années 1930, comme celui de Leticia en 1934. La même année, le Conseil réussit également à apaiser les tensions entre Budapest et Belgrade après l'assassinat du roi Alexandre Ier de Yougoslavie. En 1939, la Société des Nations a supervisé l'évacuation des combattants étrangers d'Espagne.

Coopération technique

La Société des Nations a obtenu des succès significatifs dans les domaines d'activité techniques. De nombreux progrès ont été réalisés grâce à des conférences internationales organisées sous les auspices de la Société, auxquelles ont participé à la fois des États membres et des États non membres. En 1921, la Conférence de Barcelone aboutit à des conventions sur la liberté de transit et les voies navigables internationales. En 1922, une conférence intergouvernementale portée par le premier haut-commissaire aux réfugiés, Fridjoft Nansen, adopte le « Passeport Nansen ». Ce document, délivré aux réfugiés et aux apatrides, a marqué le début de la protection internationale des réfugiés. En 1924, l'Assemblée a adopté une Déclaration des droits de l'enfant, la première reconnaissance internationale des droits de l'enfant. La Convention sur l'esclavage de 1926 a été adoptée à Genève pour lutter contre l'esclavage et la traite des esclaves. Avec la Convention internationale de 1936 concernant l'utilisation de la radiodiffusion au service de la paix, les États signataires ont convenu de veiller à ce que les transmissions des stations situées sur leur territoire n'incitent pas à la guerre.

Bien que les activités de la Société dans le domaine du contrôle des armements (en anglais) soient souvent éclipsées par l'échec de la Conférence mondiale du désarmement de 1932 , le « Protocole de Genève de 1925 » interdit l'utilisation d'armes chimiques et bactériologiques en temps de guerre. Il est considéré comme un succès important et il est toujours en vigueur aujourd'hui.

De 1920 à 1935, la Société administre le Territoire de la Sarre. C'était la première fois qu'un territoire était administré par une organisation internationale. En 1935, une force internationale est déployée en Sarre pour garantir l'ordre lors du plébiscite sur le statut du territoire.

Dans certains cas, la Société a fourni une assistance directe aux États, par exemple pour la reconstruction de leurs systèmes financiers ou en réorganisant leur administration nationale de la santé. Malgré la crise économique des années 1930 et la marginalisation politique de la Société, ses organisations subsidiaires poursuivent leurs activités et obtiennent des succès notables. En 1939, 60 % du budget de la Société sont alloués aux fonctions techniques.